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2023年11月23日

蔡陽光 論盡CEO

美光來年希望在AI

剛過去的一個財政年度,美國記憶晶片巨頭美光(Micron)沒有多少值得慶祝的事。除卻今年6月宣布往印度設廠,為此新興強國帶來半導體業零的突破,以及來自汽車晶片市場的收入破紀錄外,其他時間美光一直行衰運。等待行政總裁梅赫羅特拉(Sanjay Mehrotra)處理的棘手問題,一個接一個。

CEO面對棘手問題

「行業遭遇的困境,無論嚴重程度以及所維持的時間,都非常罕見。」梅赫羅特拉形容過去一年的慘況,為十多年來最嚴重。帶動記憶晶片需求的幾個主要傳統引擎,都同時死火。個人電腦(PC)市場萎縮、手機需求放緩、數據中心訂單減少,三瓣大生意一齊出事。PC與手機生產商等大客戶,忙於清減庫存;數據中心用戶集中精力,想辦法盡量利用手頭設備提升效率,新機器開支可免則免。美光晶片銷路呆滯,單就滯銷貨減值,代價已經數以億美元計算。

雪上加霜的是,在5月,中國網絡安全審查辦公室發現美光產品存在網絡安全隱患,下令國內關鍵訊息基礎設施相關運營者停止採購,令美光業績連續幾個季度受到打擊。

年度生意額減半成績差

年度生意額減半,虧損近49億美元,毛利率從46%跌至負8%,交出爛成績,沒有人感到意外。當人工智能(AI)晶片龍頭輝達(Nvidia)賺到笑,主力造記憶晶片的美光卻遇上多年未見的寒流。半導體行業,不同範疇表現原來可以天同地比。美光幾時才會否極泰來?人人都問梅赫羅特拉。

期待立刻好轉的股東再度失望,梅赫羅特拉預測今個季度公司仍舊要繼續倒貼。好消息是,黎明將快到來,「短期挑戰仍然頗大,但長期趨勢,其實十分健康。」需求上漲,行業供應調整得七七八八,以及客戶存貨回到合理水平,令梅赫羅特拉作出記憶晶片價格已經見底的判斷。至於能夠有多大程度的翻身,是否有機會量價齊升,讓設備使用率與毛利有明顯改善,一個關鍵就在AI。

無論數據中心、手機或個人電腦,幾個主要市場需求會否有突破性增長,梅赫羅特拉都認為要視乎AI帶來的需求是否夠強大。

新高頻寬晶片料成王牌

用在訓練AI及執行AI任務的電腦設備,需要更高規格,而且記憶體含量比一般設備高得多。其實數據中心顧客將預算從傳統伺服器轉移到AI伺服器的趨勢已經維持一段時間,而美光為了食AI大茶飯,近期開發了一款新型高頻寬晶片,樣本已經送到包括輝達等大客手上。如果質素與效率證實贏過對手,包括勁敵南韓SK海力士(SK Hynix),美光打開新市場在望。負責項目的高層賣花讚花香,指表現數據好到不得了,真如所言,待明年初開始陸續進入量產階段,梅赫羅特拉等於有張王牌在手。他亦期待,AI能夠為個人電腦帶來新功能,激發換機潮,「具備AI功能的個人電腦,未來兩年將會帶動更強的更新周期。」手機亦一樣,如果加入AI元素,自必然需要更強記憶功能配合,用戶升級意欲將會提高,等於美光潛在市場將進一步擴大。「生成式AI應用程式,對手機硬件需求會更高,包括儲存能力更大以及耗電率更低的記憶體。」

過去幾個季度,梅赫羅特拉都要不斷安撫股東,希望在明天,美光即將衝出困境,又要想盡好說話,並游說分析員將目光放得更加長遠,超越目前的低潮,把更多注意力放在美光的新技術以及新產品上面。

假使一切如梅赫羅特拉所料,行業周期觸底回升,加上AI帶來新需求,明年美光盈利能力反彈,2025年行業整體市場規模刷新紀錄,未來幾季的業績會上,他就不用再戰戰兢兢了。

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