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2023年10月26日

蔡陽光 論盡CEO

有接班人如此 蓋茨幾生修到

本月又大一歲的蓋茨(Bill Gates),差兩年就70歲,仍舊時不時受邀出席訪問,發表一下關於人工智能(AI)與其他最潮新科技的偉論,感謝接班人納德拉(Satya Nadella)。在納德拉統領下,前幾年微軟搖身一變成為雲計算巨頭,今年,又再一次華麗變身,站在當前最盛大的科技浪潮──人工智能的最前線。

納德拉掌舵扭轉微軟地位

當年錯失互聯網以及手機兩大科技黃金機會,微軟幾乎被認定為過去式。慶幸找到納德拉出任第三代掌門人,先後成功捕捉雲與人工智能兩大科技趨勢,蓋茨一手創立的公司,方能繼續站在浪尖,在最強科技股中穩佔一席。

傳聞微軟將在下月舉行的開發者大會上,發布公司第一顆自行研發、專門為執行AI相關計算工作的晶片,晶片未來將陸續在微軟數據中心內使用。回想一年前,微軟在AI領域,還是無名小卒,短時間內能夠突圍,令一直遙遙領先的強敵Google(谷歌),一時間不知所措,全靠納德拉慧眼識OpenAI。

微軟非常早期就成為OpenAI投資者,投資條件相當好。當時AI世界中,以隸屬谷歌、擊敗過圍棋棋王的DeepMind最著名,OpenAI起步不久,沒有太大名氣卻急需資金,單單購買昂貴的晶片就是一筆大數目。比起資金,從何找到訓練人工智能需要的巨大運算力,是另一個更大難題。當時微軟有幾個內部小組在研究AI,但苦於成果有限,急切需要幫手,以追上谷歌。對於微軟,提供金錢以及一個度身訂造、應用高端AI晶片的龐大電腦中心,只要對象合適都不是大問題,結果一拍即合。

當時OpenAI的GPT技術還瑕疵多多、錯漏百出,創辦人兼CEO 阿爾特曼(Sam Altman)都承認,「我們手上什麼都沒有,OpenAI只是一個研究所,亦未有頭緒如何把技術變成產品。」但阿爾特曼依然夠膽獅子開大口,要價10億美元。納德拉亦老謀深算,確保微軟換來的好處足夠多。按協議,微軟不但能夠從提供雲計算基建中賺一筆,亦有權推出各類基於OpenAI技術的產品。當然,2019年有人預計ChatGPT 可以在世界各地颳起一股股生成式AI旋風,令如何利用人工智能,成為企業高層必修課。納德拉今次bingo,證明他有眼光且談判伎倆高,同時亦有運。微軟後來加碼投資OpenAI,把兩者關係進一步拉近。

慧眼識OpenAI 毋懼阻力作投資

不過,據聞微軟投資OpenAI的過程,一度遇到來自蓋茨的阻力。雖然早已交出王位,但蓋茨說話仍有相當份量。

據報道,這位19歲出來打天下的微軟創辦人,本來覺得有GPT沒有什麼了不起。直到阿爾特曼特意登門為他做了一個示範,一向對產品要求嚴苛、動不動就當面罵人笨的蓋茨才被徹底征服。幾個月後,就冒出微軟與OpenAI商談多投100億美元的消息。如果蓋茨堅決反對,微軟加碼投資OpenAI也許不會成事。

納德拉不單眼光比蓋茨好,而且算盤亦打得非常精。100億美元看似大數目,但為數以億計的ChatGPT用戶提供快如閃電的服務,又要持續開發更多新功能,OpenAI需要租用大量電腦,微軟雲計算部門可以坐定定收租。

另外,把人工智能產品技術注入微軟產品可以帶來利益,潛力可觀。曾經有人替微軟算過,估計包含OpenAI技術的服務,到2027年可以累計為微軟額外帶來1000億美元的收入。如果估計正確,對比額外帶來的收入,百多億美元的投資額只不過是小數目。

創立微軟,把公司一手湊大,蓋茨居功至偉,但如果沒有納德拉為公司注入新血液新思維,開拓新業務,走向新方向,微軟可能不會成功轉型,只能隨蓋茨慢慢變老,最終離開鎂光燈的焦點。

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