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2023年10月5日

蔡陽光 論盡CEO

以科技開放為信仰

不少人工智能(AI)科技迷心目中,人氣機器學習開源平台創辦人兼CEO Clément Delangue,稱得上是真英雄。這位致力將AI普及化的法國人有個夢想,希望有朝一日,「每一間公司,都能夠懂得自己的訓練模型,建立自己的AI技術。」

Delangue深明單打獨鬥弊處

短短7年歷史,Delangue與另外兩位志同道合朋友共同創立的Hugging Face,已經成為粉絲增長最快的AI模型發表、討論及下載地方,擁躉從頂尖電腦科學家、程式老手到AI初哥都有。年中時Delangue興奮地表示,平台裏新上線的模型數目,單月就增加5000個,速度驚人。用戶可以選擇完全自助,單單利用平台的模型與數據庫。缺乏足夠專業知識、需要幫手的話,亦可以使用平台一些收費服務。

不過,這位科技開放的信徒,並不是一開始就信奉無私。

當人工智能仍舊是個冷門話題,Delangue已經迷上而且寫過一些有關程式。2012年大學畢業後本來有機會加入谷歌,但他選擇到一間小型初創,搞電腦視覺技術,教電腦如何辨別不同東西。當時,公司正全力開發一個手機應用程式,只要把手機對準某件物件,例如一本書或一罐飲品,程式就能立刻辨認,並列出有關的網上點評及發售的網購平台。

有份開發的程式成功認出不同物件時,令人嘆為觀止,的確相當有滿足感,但Delangue並不留戀那段日子。

雖然10年前人工智能依然是個小圈子,惟照樣臥虎藏龍,至少有百多間大機構和大學研究所參與,「未必每一間都比我們厲害,但以一敵百,對一間小公司,就是個困局。」

Delangue表示:「你向前走一步,同時間那百多個機構亦在向前走。你也許能夠超越他們,創出最厲害的技術,但是第一名,可能只維持幾日,其他人很快趕上,話咁快,你已經不再是領先的一個。」

人工智能領域近年進步神速,Delangue認為多得開源社群,愈來愈人多勢眾,繼續單打獨鬥,想闖出一條路,更加困難。「沒有那種處境,比與整個科學界及開源社群競爭更糟糕。」

目睹開源社群為AI技術突破帶來的貢獻,堅定了Delangue全心推動開源平台的信念。「近5到10年AI飛躍進步,科技開放與開源社群扮演了非常重要的角色,沒有他們的話,AI發展可能比現在慢四五十年。」

推動開源AI回報更理想

研發人工智能的電腦科學家為何喜歡到Hugging Face,把辛苦得來的成果免費公開?Delangue解釋了他們的心態,類似的開放平台好比一個舞台,「科學家喜歡見到自己的創作有地方曝光,有人欣賞,有人去測試論證,被人運用,對世界產生真正影響。」正面回響為他們帶來動力繼續研究,創作與分享更多研究成果。

此外,集思廣益,與其他發燒友交流,測試其他人的模型,甚至深入了解裏面的架構,更容易產生火花。用Delangue的說話,就是「Build on top of each other」,大批人都在別人基礎上加以創新,網絡效應及群體間的互動產生奇妙化學作用,所以AI技術才能突飛猛進。

當然,Delangue並非百分百無私,公司有收入才能生存、擴展。不過,對變現,他有着不一般的想法。獨門秘方、獨家產品,也許在大部分老闆眼中,就是築起一條既深又廣的護城河,保障公司財源滾滾來的最佳利器。Delangue卻認為,數不一定這樣計,如果推動開源AI,比埋頭研究獨門技術,可能創造多千倍的價值,就算只能夠將當中百分之一變現,回報其實更加理想。公司估值一年多已經倍增,投資人似乎亦認同他的發展方針。

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