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2022年8月13日

EJ GLOBAL plus 信觀點

疫下「盲」增產 晶片供應由荒變濫

2020年初疫情爆發,打擊全球供應鏈,半導體業亦受影響,不同產品的製造商高呼因晶片荒而要減產,各國政府也大為緊張。情況在今年夏季逆轉,晶片出現供過於求的現象,輪到晶片商叫苦連天,警告業績前景悲觀。晶片一向是經濟周期波動極高的產業,今年初曾有人憧憬會否已打破這個宿命,結果情況未有改變,反而因為疫情扭曲了市場環境,令這一波晶片熱更快爆破,跌得更慘。

美光科技(Micron)6月底打響第一炮,對公司經營發預警,以及整體行業前景感悲觀。之後各晶片公司接連公布同樣惡劣的業績,令人警覺3個月前仍人人看好的半導體業突然變得這麼差。

受累經濟放緩 難破周期宿命

晶片業最新一輪興旺期由新冠疫情觸發,2020年春季歐美多地封城,在家工作及家中上網娛樂變得普遍,消費者紛紛把個人電腦(PC)、智能手機及其他電子裝置升級,推高電子產品需求,連帶零件之一的晶片也熱賣。同時,晶片工場不時因員工染疫而停運,送貨給客戶也遇上困難,令供應受壓。需求增、供應跌,導致晶片短缺、價格上漲。

來到今年春季,情況調轉,變成需求跌、供應升。通脹去年逐漸升溫,今年2月爆發俄烏戰爭,加上中國今年多個省市輪流為了防疫而限制居民出入,這些因素都令全球經濟變差,打擊消費意欲,電子產品銷情轉弱。與此同時,晶片商因應疫情期間的短缺而着手增產,這些多出的供應無法霎時間削減。

另外,過去兩年的晶片需求也可能被誇大。正如疫情初期,香港人曾恐慌性搶糧,導致超市很多食物短暫缺貨,手機、汽車等生產商也曾搶購晶片,「有理冇理」均先訂購,以防生產暫停。當這些產品出貨量下降,生產商便可能減少,甚至取消晶片訂單。

市場研究機構Gartner預期,全球晶片業收入增長會由2021年的26.3%放緩至今年的7.4%,供過於求的問題恐持續至明年,業界2023年收入或下降2.5%。

這種情況在晶片業其實屢見不鮮,過去三四十年行業興衰跟全球經濟升跌同步,而且幅度十分驚人。以科網泡沫期為例,1998年至2020年晶片銷售額升了逾35%,但泡沫爆破後,2000年至2002年收入回落超過三成。半導體業易升易跌,因為晶片的創新率很高,加上推動其增長的產品生命周期很短,像上世紀八十年代的PC、2000年代前後的手機和2000年代末後的智能手機,新型號很快就會過時,當這些產品大賣,晶片商便會增產應付需求,惟相關產品往往一兩年便面臨淘汰或需更高級的晶片,令新增的產能變得多餘。

三巨頭猛投資 噩夢延至2025

在這一輪晶片熱中,晶片商同樣大幅增產,三大公司台積電、三星電子和英特爾去年合共投資920億美元,而且承諾未來兩年再投資2100億美元,不少新增產只能2023年才開始投入生產,除非經濟即時改善,否則供過於求的問題起碼明年仍會存在,甚至維持到2024年至2025年。

此外,疫情推高了原本正在上升的電子產品及晶片需求,也令晶片使用者更積極增加庫存,結果當需求減少,晶片業回落幅度便更為快速和猛烈。

值得關注的是,過去兩年供應鏈斷裂,催使各國政府視晶片為戰略物資,紛紛推動國內生產。各國動用公帑補貼晶片生產,勢必繼續增加晶片供應,中期可能拖慢晶片業復甦。

 

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