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青年失業率難在今年內回到疫情前水平

陳朗軒 羅祥國|

2021年2月24日

新冠肺炎疫情於2020年重創全球經濟,本港經濟亦難以幸免。青年失業率在2020下半年屢創新高,20至29歲群組的失業率於第三季達到12.1%的歷史高位,比2003年第三季SARS疫情過後的10.4%更高。按MWYO去年預測,悲觀情況下,香港經濟不景會持續一段時間,不會出現即時的V形反彈,而青年失業率急增;現時香港正面對這種情況。

MWYO將發布《2021青年失業率預測分析報告》,目的為分析新冠肺炎疫情及2020年經濟衰退對20至29歲群組的失業率和整體失業率(即涵蓋所有年齡群組的失業率)的影響,並建立回歸模型 (regression model),對2021-22年兩項失業率數據作出預測,以及提出政策建議作參考。

我們發現疫情對青年失業率的影響遠大於對整體失業率的影響。根據回歸模型分析,20至29歲群組的失業率在一個有疫情的季度比沒有疫情的季度,平均高約0.94個百分點;整體失業率在一個有疫情的季度比沒有疫情的季度,平均高約0.42個百分點。由此可見,疫情對青年失業率的影響比整體失業率大逾一倍。在疫情期間,年輕員工被裁員和失業的機會比較年長的員工大。因此,政府更有必要在疫情期間支援在職青年和失業青年。

此外,經濟衰退對青年失業率的影響大於對整體失業率的影響。根據回歸模型分析,香港實質經濟增長每下跌一個百分點,20至29歲群組的失業率就會上升0.07個百分點,而整體失業率就上升0.05個百分點。必須注意的是,由於回歸模型內設定的自變量 (independent variables)包含前一季失業率,估計實質經濟收縮對失業率的不利影響,大部分已被該變量反映。我們認為在經濟下行時,政府更應推出措施紓緩青年失業情況。

值得一提的是,青年失業率具周期性,其於每年第三季見頂,而第四季見底。20至29歲群組的失業率,平均第三季比第四季高1.77個百分點。每年第三季,大批大專學生在畢業後開始求職,但有部分人未必即時找到工作,令青年失業率急升。到了第四季的消費旺季,服務性行業的勞工需求大增,吸納不少仍未找到工作的青年,令青年失業率驟降。故此,如果第三季出現疫情或經濟衰退,青年失業率的上升幅度將擴大,而適時推出紓緩措施,則能有效控制青年失業率的短期惡化。

在2019年第四季,疫情爆發前,20至29歲群組的失業率為5.9%,而整體失業率為3.3%。青年失業率和整體失業率將何時開始下跌,回到疫情前的水平?到2021年初還是未知數。可是,我們能確定的是,失業率的走勢將與幾項因素掛鈎,包括疫情將於哪一季結束、經濟增長的速度,以及季節效應。基於上述因素,我們作出三個情景的假設:樂觀情況、基本情況(最大機會發生的情況)和悲觀情況,以對不同情景下的20至29歲群組和整體失業率作出預測。

在樂觀情況下,疫情將於2021年第三季結束。政府預計首批新冠肺炎疫苗將於2021年首季末抵港,而注射計劃最少維持半年。因此,假設注射計劃如期進行,疫情將於第三季大致受控。同時,本地經濟在2021年全年,繼2020年急速下跌後,按年大幅上升。在上述情況下,20至29歲群組的失業率將於2020年第四季至2021年第三季徘徊在11%的水平。在2021年第四季,在季節效應和經濟急速復甦下,20至29歲群組的失業率將大幅下跌近兩個百分點至9.2%。整體失業率將於2021年第二季見頂,達到6.7%,然後逐步下降至第四季的5.9%。

為年輕人創造進修培訓機會

在基本情況(亦即最大機會出現的情況)下,疫情將於2021年第四季結束。假設注射計劃推行得大致暢順,而只有輕微滯後,大部分港人在第四季已接種疫苗,而疫情將隨之而結束。20至29歲群組的失業率將於2021年第一季至第三季緩緩上升,速度將比2020年同期緩慢。其後,基於疫情結束、季節效應及經濟持續處於正增長三大因素,20至29歲群組的失業率將於第四季下跌近兩個百分點至11.3%。跌勢將持續到2022年上半年,並下降至10.4%。整體失業率將於2021年第三季達到7.5%,與SARS疫情初期、2003年第一季數字相若。隨着經濟持續復甦,整體失業率將於2022年第二季下跌至7.0%。

在悲觀情況下,疫苗注射計劃出現嚴重滯後,而疫情於2022年第一季才結束,2021年本港經濟未有進一步衰退,但增長極度緩慢。20至29歲群組的失業率將一直上升至2021年第三季的13.6%。同時,整體失業率將於2021年第四季達到8.4%,非常接近2003年第二季8.5%的歷史高位。

總括而言,20至29歲群組的失業率和整體失業率難以在今年內回到疫情前的水平。在基本情況下,20至29歲群組的失業率在2021年第四季縱使比前一季大跌至11.3%,但仍高於2019年第四季(疫情爆發前一季)的5.9%接近一倍。青年就業情況恢復數年前水平的道路仍然漫長,我們期望政府在《財政預算案》中推出及時有效的紓緩措施。

為應對青年失業率持續攀升的問題,政府應循兩大方向制定相應政策措施:一、透過提高「持續進修基金」的資助金額和資助企業開設實習職位,為年輕人創造進修和培訓機會;二、透過進一步減少學生貸款還款負擔和提供短期失業津貼,減輕年輕人的經濟壓力。

陳朗軒為MWYO青年辦公室研究員;羅祥國為特別顧問

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